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Poner fin al rastro tóxico de la minería de oro a pequeña escala

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Atados juntos con cinta adhesiva y cuerdas deshilachadas, los troncos de madera marcan la entrada del pozo de la mina, un agujero en el suelo de no más de un metro cuadrado.

Un joven que está cerca acciona una palanca y pone en marcha algunos generadores. El zumbido constante de la maquinaria se mezcla con el crujido de un sistema de poleas, ahogando los sonidos de la suave brisa que sopla en el sitio minero, ubicado en Paracale, al norte de Filipinas.

Un joven atado a un arnés comienza su descenso por el pozo y muy por debajo de la superficie del planeta, su linterna frontal es la única fuente visible de luz. Al llegar al fondo del estrecho pozo de la mina, saca un pequeño cincel y un martillo y comienza a picar la roca.

Cuando regresa a la superficie, deposita un saco de minerales en un barril. Otro minero mezcla los minerales con agua antes de agregar gotas de mercurio, que se une a las partículas de oro para crear amalgamas. Estos luego se calientan para evaporar el mercurio, dejando atrás el oro.

Si bien es rápido, este proceso tiene un costo para estos mineros, sus familias y sus futuras generaciones.

El mercurio es una sustancia química tóxica que puede causar daño cerebral irreversible y alterar la salud del ecosistema. No se conoce un nivel de exposición seguro para el mercurio elemental en humanos, y los efectos pueden ocurrir incluso a niveles muy bajos.

Un minero artesanal asciende desde un pozo de mina en Filipinas.

A nivel mundial, hasta 20 millones de mineros trabajan en operaciones de extracción de oro artesanales y de pequeña escala, que, según los expertos, a menudo no están reguladas y son inseguras. Crédito de la foto: PNUMA/Veejay Villafranca

“La extracción de oro es una gran parte de nuestra vida. No nos gusta usar mercurio, pero no tenemos opción”, dice Demver Suzara, presidente de la asociación minera que supervisa el sitio. "Es peligroso. El mercurio debería estar prohibido”.

A nivel mundial, hasta 20 millones de mineros en más de 80 países trabajan en la minería de oro artesanal y en pequeña escala, incluidos 4-5 millones de mujeres y niños. Estas operaciones, que a menudo no están reguladas y son inseguras, son responsables de el 37 por ciento de la contaminación mundial por mercurio, más que cualquier otro sector.

La planetGOLD El programa, liderado por el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA), tiene como objetivo acabar con el rastro tóxico de la minería de oro a pequeña escala. Los representantes trabajan con los gobiernos, el sector privado y las comunidades mineras de todo el mundo para eliminar el mercurio de la minería artesanal y promover entornos de trabajo más seguros. Financiado por el Fondo Mundial para el Medio Ambiente, opera bajo el Convención de Minamata sobre el Mercurio, un acuerdo global diseñado para eliminar gradualmente el uso de mercurio.

 

"Más de 100 millones de personas dependen de la minería de oro artesanal para su sustento, por lo que es fundamental que trabajemos con los gobiernos para equipar a los mineros con el conocimiento y las herramientas necesarias para eliminar el uso de mercurio".

-- Ludovico Bernaudat, planetGOLD director de programacion.

Fortalecimiento de la gobernanza

La minería artesanal da cuenta de el 20 por ciento de la oferta mundial de oro y genera aproximadamente US$30 mil millones anuales.

Sin embargo, las operaciones artesanales son informales y quedan fuera del competencia de los marcos regulatorios nacionales existentes. Esto puede deberse a que los gobiernos no tienen acceso a información confiable sobre el sector, no pueden brindar apoyo administrativo, técnico y financiero, o favorecen las operaciones mineras a gran escala.

“Las políticas y regulaciones existentes crean involuntariamente una barrera para la formalización debido a [sus] requisitos y procesos largos, costosos y demasiado técnicos”, agrega Abigail Ocate, gerente nacional de proyectos de planetGOLD Filipinas.

Muchos gobiernos están tomando medidas para implementar normas más seguras en el marco del Convenio de Minamata sobre el Mercurio, cuyo objetivo es regular de manera integral el elemento a lo largo de su ciclo de vida, desde la producción hasta el uso y la eliminación. Pero la aplicación no siempre es consistente, especialmente en áreas rurales y países en desarrollo, lo que da lugar a operaciones artesanales inseguras.

Por ejemplo, sobre Mineros 250,000 en Kenia, muchos de los cuales son adultos jóvenes que carecen de otras oportunidades laborales, están involucrados en la producción de oro a pequeña escala, principalmente a lo largo de la cuenca del lago Victoria en el suroeste del país. Sin embargo, sin el apoyo financiero y técnico formal de los gobiernos, enfrentan barreras para obtener financiamiento para equipos de minería.

“Pensé que sería simple, pero me equivoqué”, dice Emmanuel Nyaga, un minero a pequeña escala de 21 años en Kisumu. “El trabajo es demasiado duro. No sería mi trabajo de elección. Pero llevo aquí un año.

Minero de oro tamizando el mineral.

La planetGOLD El programa, dirigido por el PNUMA, trabaja con los gobiernos, el sector privado y las comunidades mineras de todo el mundo para eliminar el mercurio de la minería artesanal y promover entornos de trabajo más seguros. Crédito de la foto: PNUMA/Duncan Moore

Nyaga, como muchos trabajadores del sector, solo recibe pago cada dos semanas y debe encontrar un trabajo alternativo la mayoría de los días de la temporada de lluvias de seis meses del país.

“Desde que comenzamos a extraer de nuestros antepasados, nunca hemos sido legalizados ni formalizados”, dice Kephas Ojuka, presidente de una asociación de mineros de la región. “Nosotros [queremos] alternativas al mercurio para que nuestras vidas nunca más se vean afectadas [y para] formalizar nuestras actividades para que podamos trabajar legalmente”.

Mercurio se combina con el oro para crear una amalgama.

En una práctica que data de hace 3,000 años, muchas minas de pequeña escala agregan mercurio a los minerales de oro para crear una amalgama, que luego se calienta para evaporar el mercurio, dejando solo oro. Crédito de la foto: PNUMA/Veejay Villafranca

La minería artesanal y de pequeña escala emite más de 2,000 toneladas de mercurio por año. Esto incluye las emisiones al aire de las amalgamas de calentamiento, así como las pérdidas directas de mercurio en la tierra y el agua. El producto químico, que se ha utilizado en la minería durante más de 3,000 años, no se degrada en el medio ambiente. La investigación muestra que las copas de los bosques cerca de los sitios de extracción de oro a pequeña escala pueden interceptar y acumular grandes volúmenes de contaminación atmosférica por mercurio.

Esto significa que el mercurio puede acumularse y pasar a lo largo de la cadena alimentaria. Luego puede causar daño al sistema nervioso, digestivo e inmunológico tanto en animales como en humanos. Las estimaciones sugieren que hasta 100 millones de personas están directa o indirectamente expuestas al mercurio de la minería de oro a pequeña escala.

Un nuevo estándar de oro

Para contrarrestar el rastro tóxico de la minería de oro, planetGOLD está facilitando el intercambio de materiales tecnicos y orientación entre las minas de oro artesanales y los gobiernos. También aboga por nuevas alternativas tecnológicas para reducir y, en última instancia, eliminar la dependencia del mercurio.

La primera fase de planetGOLD inició proyectos para mejorar el acceso a la financiación en nueve países, incluidos Kenia, Filipinas e Indonesia. El proyecto tiene como objetivo reducir el uso de mercurio en la minería a pequeña escala en aproximadamente 369 toneladas y ya ha equipado a miles de mineros con una mayor comprensión de las prácticas mineras más seguras.

PlanetGOLD está programado para expandirse a 15 países adicionales y apalancar cofinanciamiento de más de US$342 millones durante su segunda fase en 2023. Con esta expansión, tiene como objetivo reducir el uso de mercurio en 143 toneladas adicionales, mejorar más de 1.2 millones de hectáreas de tierra, mitigar unas 400,000 toneladas de emisiones de dióxido de carbono equivalente y beneficiar a 370,000 personas durante los próximos seis años.

vendiendo oro

Un comerciante de oro en Paracale muestra oro extraído localmente. Crédito de la foto: PNUMA/Veejay Villafranca

En esta segunda fase, planetGOLD ayudará a las minas artesanales a formalizar sus operaciones, dice Bernaudat.

“El estatus informal de muchas comunidades mineras dificulta la eliminación gradual del mercurio. Por lo tanto, incorporar a los mineros a la economía formal puede resultar en mayores ingresos y mejores condiciones de trabajo, al mismo tiempo que ayuda a superar los desafíos sociales y ambientales”.

En agosto 2022, planetGOLD inauguró oficialmente su última planta de procesamiento sin mercurio en Burkina Faso. Está enseñando a los mineros locales a recolectar minerales sin recurrir al mercurio.

“Los mineros estaban realmente felices”, dice Abel Ouedraogo, geólogo de exploración sénior en el sitio. “Nos dijeron: 'Confiamos en que la planta de procesamiento nos ayudará a pasar del uso de mercurio a un sistema libre de mercurio. Estamos muy felices."

Este artículo fue publicado originalmente por PNUMA de febrero 15, 2023.